Oпухоли возникают как группа бесконтрольно делящихся клеток, которые выпадают из нормального цикла жизнедеятельности клеток. В клетках некоторых опухолей выявлены особые патологические гены (онкогены),которые вызывают это бесконтрольное деление. Ученые полагают, что как только в органе возникла группа опухолевых клеток, за этим следует постепенная прогрессия опухоли и ее распространение.

Вначале иммунная система сопротивляется росту «захватчика», И этот процесс может растянуться на многие годы. Рано или поздно перевес оказывается на стороне опухоли, и с этого момента начинается ее местный рост. Через некоторое время (этот промежуток неодинаков для различных опухолей, а также для разных больных) злокачественная опухоль начинает прорастать в окружающие ткани. Следующий этап распространения злокачественной опухоли состоит в том, что ее клетки прикрепляются к близлежащим кровеносным и лимфатическим сосудам, а затем проникают сквозь их стенку. Как только это произошло, опухолевые клетки попадают в кровеносную и лимфатическую систему.

Злокачественные клетки, передвигающиеся по лимфатическим сосудам, в первую очередь оседают в лимфоузлах. Клетки, перемещающиеся по кровеносным сосудам, в конце концов снова прикрепляются к стенкам сосудов других органов и проникают в них. Органы, в которых оседают опухолевые клетки, как правило, имеют густую сеть кровеносных сосудов и богато снабжаются питательными веществами. Кости, печень, легкие и головной мозг - это те органы, на которые злокачественные опухоли из других органов чаще всего распространяются, т.е метастазируют.